נושאים חמים

גמר את הסוס: הקריירה המוחמצת של ניקולה פקוביץ' לקראת סיום עצוב

בשיאו, ניקולה פקוביץ' העצום הטיל אימה על גדולי הבריונים ב-NBA ונראה בדרך לקריירה מרשימה. אך אז החלה סדרת פציעות, אולי מחוסר מזל ואולי בגלל לו"ז לא אנושי, ולפתע גם השחקן הכי חזק מאז שאקיל נראה שברירי. יהונתן אליהו על הסנטר שצפוי לפרוש ולהיזכר כפספוס גדול

ניקולה פקוביץ' (AP)
כבר לא ירד מאזרחי. פקוביץ' (צילום: AP)

כשמינסוטה ירדה מהפרקט בשבוע שעבר וחתמה את העונה המאכזבת עם הפסד ביוסטון, ירד המסך גם מעל מי שנמצא במרחק אלפי קילומטרים, אי שם בבלגרד. ניקולה פקוביץ' אפילו לא נטל חלק במשחק הזה, אבל סביר להניח שהיה טעון ברגשות.

אם לא תהיינה התפתחויות מפתיעות של הרגע האחרון, כבר בימים הקרובים הוא יודיע את ההודעה ממנה התחמק במשך כמה שנים - הגיע זמני לפרוש מכדורסל. את 11.6 מיליון הדולר שאמור היה להרוויח בעונה הבאה במינסוטה הוא יקבל ככל הנראה מהביטוח, או שכלל לא יקבל.

לא לזה הוא פילל בגיל 31, בשנים בהן ביג-מן שכמותו אמור היה להגיע לשיא הקריירה. "במשך שנתיים נאבקתי בפציעה, אני כבר מותש פיזית ובעיקר מנטלית. במהלך השנה הגעתי למינסוטה לחודשיים, ניסיתי הכל, הייתי מוכן לעשות כל דבר כדי לחזור, אבל יש פעמים שאתה פשוט לא מסוגל לכך. אני פשוט לא יכול לרוץ בלי שאמות מכאבים", אמר לפני חודשיים בראיון בסרביה.

וכך, בשקט בשקט, כמעט מבלי שאף אחד שם לב, התפספס לו שחקן מיוחד במינו, אחד שבדיוק עכשיו אמור היה להיות אחד הסנטרים הכי דומיננטיים ב-NBA.

עוד בנושא:

מינסוטה סגרה עונה מאכזבת עם הפסד ליוסטון בחוץ, 4 נק' לכספי
מהי חמישיית העונה האמיתית? אלוף במיל' נועם תיבון חונך טור חדש
טיי לו מבטיח שקליבלנד תשתפר, ווסטברוק נרגש מהביקור של ביג או

ניקולה פקוביץ' חוגג במדי מינסוטה טימברוולבס (AP)
זה היה אמור להסתיים אחרת. פקוביץ' בימים יפים יותר (צילום: AP)

מה שהופך את מסכת הפציעות שחווה ניקולה פקוביץ' לאורך הקריירה למתסכלת במיוחד הוא הפער: הפער שבין ממדי גופו העצומים, לבין מידת השבריריות של קרסוליו וברכיו. זה לא מקרה סופו שחורצאניטיס, שלא שמר על אורח ספורטיבי וכתוצאה מכך גופו קרס אל תוך עצמו. לפקוביץ', 2.11 מטר על 137 קילו של שרירים עצומים, היה שילוב נדיר למדי של בריונות מובנית לצד מוסר עבודה קשוח. וזה, לצד המראה המאיים ועשרות הקעקועים שמקשטים את גופו, שיווה לו לוק שעושה צמרמורת גם לשחקנים החזקים בעולם.

דוויט הווארד, שנחשב במשך שנים לשחקן הכי חזק ב-NBA, ויתר על התואר באופן מיידי, אחרי שנאלץ להתמודד עם פקוביץ' בצבע והבין עם מה יש לו עסק. "בהתחשב במבנה הגוף שלו, אני אומר לכם, הוא יכול להיות אלוף MMA בקלות. הצוואר שלו בלתי נגמר", העיד חצי ברצינות חצי בצחוק. גם אמארה סטודמאייר התפלל שלא להיתקל פעם נוספת בפקוביץ' אחרי שהתלכלך במאבקים עימו בצבע. "התמודדתי מול הרבה שחקנים חזקים, והבחור הזה כנראה יותר עוצמתי ואגרסיבי מכל אחד אחר. לעזאזל, אפילו שאקיל היה מתקשה מולו", טען. היחיד שהעז לנסות להיכנס לו לראש (ולגופייה) היה מלך הטראש-טוק קווין גארנט, שהתעמת איתו לא אחת באימוני מינסוטה. פעם אחת ניסה לדחוף אותו, אבל מיד הבין שאין בזה טעם. "זה היה כמו לנסות לדחוק קיר בטון", סיפר.

אבל פקוביץ' היה רחוק מלהיות גימיק. כשהגיע ל-NBA והצטרף למינסוטה בשנת 2010, הוא כבר היה משופשף למדי, אחרי ששלט ברחבות אירופה במדי פרטיזן ולאחר מכן הוביל את פנאתינייקוס לזכייה ביורוליג ב-2009. ז'ליקו אוברדוביץ' התחנן שהסנטר גדול הממדים יישאר לעוד עונה אחרונה, אבל כבר היה ברור שפקוביץ' מוכן ומזומן לבמה של הגדולים, היכן שלשם שינוי אולי ימצא מישהו שיאתגר אותו פיזית.

אחרי שנת התאקלמות בארצות הברית, פקוביץ' החל לספק תוצרת בעונת 2011/12. יחד עם קווין לאב, שהפך במרוצת השנים לחברו הטוב, הוא הרכיב צמד שחקני פנים אימתני שהטיל אימה על לא מעט קבוצות NBA, במיוחד בחלק ההתקפי. ממש כמו בימים בהם קרע את אירופה, פקוביץ' לא עשה שום דבר מבריק, אבל הוא פשוט היה יעיל בצורה יוצאת דופן. במשך שלוש שנים תמימות הוא דורג באחד משלושת המקומות הראשונים בליגה בנקודות מהזדמנות שנייה ובנקודות בצבע. מגוון התנועות שלו היה מוגבל, אבל מספיק טוב כדי להפוך אותו לסקורר אימתני בצבע. לזמן מה הוא אפילו דגדג את האולסטאר. פליפ סונדרס המנוח, אז עדיין מאמן הוולבס, העיד ש"מעולם לא ראיתי שחקן כל כך תכליתי".

עד כמה פקוביץ' חזק? תראו כמה רחוק הוא זורק כדור כוח במשקל 10 קילו

בקיץ 2013, אחרי עונה מצוינת בה העמיד ממוצעים של 16.3 נקודות ו-8.8 ריבאונדים למשחק, הוולבס, שעתידם נראה ורוד למדי, מיהרו לתת לו חוזה עתק בזמנו - 60 מיליון דולר לחמש עונות. השילוב שלו עם קווין לאב פשוט עבד טוב מדי, והעוצמות שנתן לוולבס מתחת לסלים היו משהו שקשה מאוד לוותר עליו. בדיעבד, ההחלטה הזו תתברר כטעות קריטית.

סימני האזהרה המקדימים הבהבו למרחקים. פקוביץ' היה מועד לפציעות מהרגע הראשון, ומעולם לא השלים עונה עם יותר מ-65 משחקים. ככל שהשנים עברו, הוא יותר ויותר התקשה לעמוד בלוח הזמנים התובעני של ה-NBA. במובן הזה, הישארות בבינוניות של אירופה אולי היתה פחות מתאגרת, אבל אפשר שהיתה מבטיחה לו קריירה ארוכה ועשירה יותר. "לא מרבים לדבר על זה, אבל יש לא מעט שחקנים שפשוט לא יכולים לעמוד במעמסה הפיזית שה-NBA דורשת. קצב המשחקים והטיסות ממילא מביא את הגוף האנושי לקצה, ויש כאלה שהגבול הדק הזה נפרץ אצלהם, ולעתים הורס להם את הקריירה. ניקולה פקוביץ' הוא דוגמא מצוינת לכך. הגוף שלו נשחק לאט לאט, ולבסוף נגרם לו נזק בלתי הפיך", נכתב ב-ESPN.

לפני החתימה על החוזה החדש, שכבל את הוולבס לשנים ארוכות, היו לא מעט לבטים. "היו דאגות לגיטימיות לגבי בריאותו וכשירותו. אבל מינסוטה היתה נואשת להפוך לקבוצה מנצחת, והיא ראתה בפקוביץ' חלק בלתי נפרד מהתהליך הזה", נכתב ב-Star Tribune בכתבה שעסקה בהשלכות החוזה הגדול של פקוביץ', שנים אחרי שנחתם. "לוולבס היה שחקן נהדר ביד, והעיתוי של החוזה עשה טוב גם לפקוביץ'. אבל בסופו של דבר זה התברר כעיתוי מזעזע עבור הוולבס. הוא נפצע ושוב נפצע ושוב נפצע, ובאופן מצער, מי שעד לא מזמן היה ביג מן בעל ערך עצום לקבוצה, הפך לנטל מערכתי - הוא היה יקר, פצוע, ובלי שום אפשרות להעביר בטרייד. בהרבה מובנים, הוא פשוט תקע את הקבוצה".

אחרי שלא שיחק מאז ה-31 בינואר בשנה שעברה ומאז סבל מכאבים הולכים וגוברים במוקדי הפציעות, גם פקוביץ' הרים ידיים. טום תיבודו סיפר רק לפני פחות משבוע שדיבר עם הסנטר והבין ממנו ש"הסיכוי שיחזור שואף לאפס".

שחקני מינסוטה טימברוולבס קווין לאב, ניקולה פקוביץ' (AP)
השילוב עבד נהדר. עם קווין לאב (צילום: AP)

ממילא לא ברור כיצד פקוביץ' היה מסתדר ב-NBA לאור השינוי המואץ שעוברת עמדת הסנטר בליגה. מביג-מנים מודרניים דרושות כיום גם יכולות קליעה מבחוץ ומסירה בהתקפה, ומנגד יכולת לבצע חילופים אוטומטיים בהגנה. כל אלה תכונות בהן פקוביץ' היה רחוק מלהצטיין או להראות פוטנציאל מיוחד. אבל יש כאלה שעדיין משוכנעים שמדובר בפספוס גדול. מאמנו לשעבר סם מיטשל אמר עוד לפני שהתברר שלא יוכל לחזור לשחק ש"היכולות של פק אנדרייטד. הוא מגן פיק-אנד-רול יוצא מהכלל, ואני בטוח שהוא היה עומד במבחנים שהטרנדים החדשים ב-NBA מעמידים אותך. הוא יכול להיות נשק קטלני".

כך או אחרת, פקוביץ' לא המתין לאף אחד והחל כבר די מזמן לעבוד על הקריירה השנייה – בספטמבר 2015 הוא נבחר להחליף את פרדראג דנילוביץ' בתור נשיא פרטיזן, תפקיד שאף אחד אחר לא רצה לקחת על עצמו לאור מצבה הכלכלי העגום של הקבוצה. כמו על הפרקט, גם בכס המנהל פקוביץ' אגרסיבי במיוחד. כבר ביומו הראשון בתפקיד הוא החליט לפטר את המאמן דולה וויושביץ' שכבר הפך לסמל עבור האוהדים, ומינה במקומו את פטאר בוז'יץ', עד לא מזמן קפטן הקבוצה. גם בהמשך הוא לקח כמה החלטות קשות כדי להבריא את המועדון ולאושש אותו מהחובות העצומים. על ההשתתפות ביורוקאפ, למשל, הוא ויתר מראש והעביר את פרטיזן לליגת האלופות של פיב"א, בצעד חריג ומפתיע.


אפקט הפחד מפקוביץ', כך נדמה, עושה את שלו גם מחוץ למגרש. מאז כניסתו לתפקיד, הנושים הרבים של פרטיזן לא ממהרים לדרוש את הכספים שחייבים להם. כנראה שככה זה כשבדרך צריך לעבור את המנהל בעל החזות הכי מאיימת שאפשר לדמיין.

כנראה ששום דבר לא ישכיח את תחושת הפספוס הגדולה סביב הקריירה של ניקולה פקוביץ'. בזמן שהוא הושבת, נכנס למשבצת הסנטר המונטנגרי הגדול הבא שחקן אחר, ניקולה ווצ'ביץ', שמבליט תכונות אחרות לגמרי. כשהיה שחקן פעיל, כולם סבלו מנחת זרועו של פקוביץ', תרתי משמע. אבל עכשיו, כשברור שהגברתן הכי מפחיד בליגה כבר לא יהיה חלק ממנה, רבים כבר מתגעגעים.

ניקולה פקוביץ', מינסוטה טימברוולבס, פצוע (AP)
זה נראה כמו סוף הקריירה. פקוביץ' אחרי עוד פציעה (צילום: AP)